Cuchillo KA-BAR

Frío acero para los marines

Este cuchillo de combate tiene una larga historia que comienza a finales del siglo XIX, más precisamente en 1897, cuando un grupo de artesanos del cuchillo se instaló en la zona occidental de Nueva York, Pensilvania, para crear una asociación en la mancomunidad de este estado. Se trataba de una sociedad limitada para la fabricación de cuchillos y navajas, que fue conocida como “Tidioute Cutlery Company”.

Un año más tarde, en 1898, y muy próximo a Tidioute, un nieto de Job R. Case, Wallace Brown, fundó la empresa Union Razor Co. en Tidoute, Pennsilvania, EE.UU. En enero de 1902, Wallace incorporó la Tidioute Cutlery Company a su Union Razor Co. asumiendo la presidencia del grupo. El 15 de enero 1909 cambió su nombre comercial por el de Union Cutlery Co. y en 1911 se trasladó a Olean, Nueva York, debido al crecimiento de su mercado. Rápidamente, la empresa  comenzó a producir una larga serie de armas blancas, como: Olcut, Keenwell, Viking y John Jay.

Comparativa entre el Kabar del Cuerpo de Marines y el corto que también lleva el mismo nombre más el sufijo Short (del inglés corto). Este último también fue usado por los pilotos americanos.

En 1923 los dueños recibieron la carta de un trampero quien, al no poder utilizar su rifle en defensa propia mató a un oso herido con un cuchillo de esta compañía. Un detalle anecdótico es que la carta del trampero, no decía “to kill a bear” (matar un oso), sino “to kill a bar”. De estas palabras en inglés surgió la idea de Ka-Bar. A partir de entonces nació un logotipo de un oso erguido y listo para atacar. De este modo nació una nueva visión de la empresa y Ka-Bar tomó más relevancia que Union Cutlery.

Con la Segunda Guerra Mundial en ciernes, el ejército de los Estados Unidos se dio cuenta de que tenía una falta de material bélico importante, entre éste, un cuchillo de combate.

El primer modelo o Mark 1 sentó las bases con su empuñadura de arandelas de cuero o goma y una hoja fina de 128 mm. que fue su perdición, pues no soportaba el rudo uso como abrir una lata de comida, etc.

En 1941 la Marina de EE.UU. presentó las bases para el futuro cuchillo de usos generales o MK 2. Con una empuñadura de arandelas de cuero prensado, su hoja debía ser la mal llamado tipo Bowie y su longitud de 175 mm. De este modo, la Union Cutlery Co. se adjudicó el contrato con su Ka-Bar, haciendo de éste un cuchillo de combate famoso. Fue declarado como reglamentariamente el 9 de diciembre de 1942, pero desgraciadamente, cuando la empresa estaba en su punto más alto al ser adoptado su cuchillo, Wallace Brown falleció y su hermano Emerson asumió como el nuevo dirigente de la empresa, posteriormente se haría cargo Danforth Brown.

Hubo dos formas de unir los pomos metálicos a la espiga de la hoja: La primera versión era atornillada y la segunda llevaba un remache que unía ambos elementos.

La hoja original tenía una longitud de 175 mm y un ancho de 3 cm en acero al carbono 1095, su longitud total era de 30 cm y su empuñadura, de cuero, de unos 12. Su acabado varió ostensiblemente: pulido brillante, pavonado y parkerizado. Podían presentar un vaceo único o en ambos lados o ninguno.

Ka-Bar USMC (del inglés Cuerpo de Marines de los EE.UU.) con hoja de 175 mm. Esta lleva acanaladuras por ambos lados.

La empuñadura de arandelas de cuero prensado llevaba cinco canales, aunque hubo un modelo para los UDT (Underwater Demolition Team) que tenía la empuñadura de cuero liso.

La defensa del Ka-Bar podía ser recta o con uno o los dos gavilanes en ángulo.

Las vainas eran de cuero cosidas y remachadas. Llevaban una presilla que aseguraba la empuñadura a la vaina. Hubo un intento por parte de la Marina de hacer vainas de fibra de vidrio, pero no tuvo éxito, pues los soldados se quejaban de que hacían mucho ruido.

Su uso fue muy extendido durante la II Guerra Mundial por los soldados americanos, en especial por el Cuerpo de Marines y los modelos U.S. Navy Mark 2 and U.S. Marine 1219C2. Durante el conflicto, la demanda fue tan grande que varias fábricas lo produjeron, como: Camillus, Robeson, Colonial, Geneva Forge, Western Imperial, Schrade, CASE (solo prototipos), Utica Cutlery Co., Conetta (el menos conocido de los fabricantes) y PAL Blade Company.

En 1951 la empresa pasó a denominarse “KA-BAR Cutlery Company, Inc” y el marcaje en las hojas de Ka-Bar a Kabar, aunque la empresa siguió siendo Ka-Bar. En 1954 la producción de navajas de bolsillo se trasladó a Dawsonville, Georgia, con la idea de contratar mano de obra más barata de las montañas de Georgia del Norte, donde los recolectores se quedaban sin trabajo entre las cosechas de año en año. Pero la idea fue un fracaso y al año siguiente se volvió a instalar en Olean, Nueva York.

Los dos Ka-Bar grandes pertenecen al USMC y al US ARMY. El pequeño es una adaptación moderna del USMC, aunque en su momento hubo uno más pequeño para los pilotos de la Fuerza Aérea.

Danford Brown falleció en 1960; a partir de entonces se sucedieron varios propietarios, lo que hizo que en dicha década la producción se detuviese. En 1966 la empresa Cole National Corporation de Cleveland, Ohio, compró la compañía e inició una campaña de distribución nacional basada en grandes descuentos a sus mayoristas.

Por parte de los coleccionistas se despertó un gran interés en la década de 1970 y en 1975 y la empresa hizo su primer cuchillo Ka-Bar conmemorativo pues el cuerpo de Marines cumplía 200 años. El número 1 de esta serie fue obsequiado al comandante del Cuerpo de Marines y destinado al Museo del USMC en Quantico.

En 1976 se creó el Ka-Bar Collectors Club. Por ese entonces la producción de los Ka-Bar se realizaba en Japón y más recientemente en Hong Kong, Taiwan y China. No obstante, el famoso Mark 2 y sus variaciones continuaron su producción en los Estados Unidos, como así los modelos de edición limitada.

En 1982 la empresa Cole National Corporation cayó en bancarrota y fue comprada por la American Consumer Products, quien mudó las instalaciones a Solon, Ohio. Esta mantendría la propiedad hasta mayo de 1996, cuando Ka-Bar fue vendida a Alcas Corporation de Olean, Nueva York. De este modo volvía a su hogar, donde se había asentado 85 años antes. En 2003, se mudó la empresa a su actual dirección en la calle Homer de la citada localidad.

En 2006 cerró el Ka-Bar Collectors Club y desde hace años la empresa no produce más las navajas de bolsillo.

 

El arma

Una verdadera rareza son aquellos que van marcados Kabar. También es destacable entre los coleccionistas los cuchillos que van señalados como UNION RAZOR CO. TIDIOUTE, PA, los cuales tienen un valor de hasta un 50% más que los marcados como UNION CUT CO. OLEAN, NY.

Los más raros son aquellos que van indicados UNION CUTLERY CO. TIDIOUTE, PA. Teniendo en cuenta que los Ka-bar llevaron varios marcajes podemos identificarlos de la forma siguiente:

Union Razor Co., Tidioute, PA. (1902-1909)

Union Cutlery Co., Tidioute, PA. (1909-1911)

Union Cut Co. Tidioute (1909-1911)

Union (dentro del escudo americano) (1911- década de 1920)

Union Cut Co., Olean, N.Y. (1911-1951)

Ka-Bar (conjuntamente con Union Cut) (1923-1951)

Ka-Bar, Reg. U.S. Pat Off. (1925-1930)

Ka-Bar, Olean, N.Y. (1923-1951)

Ka-Bar-Lo (1930-1935)

Kabar (en minúscula) (1951-1970s)

Kabar USA (1970-1996)

Kabar Cleveland, Ohio (1980-1996)

No obstante, hubo cuchillos Ka-bar de la Union Cutlery co. que no tenía marcaje alguno, ello se deben a que estaban destinados a la OSS u Oficina de Servicios Especiales.

Las marcas Olcut, Keenwell, Viking y John Jay que Kabar usó para cuchillos de mediana calidad los podemos situar entre 1920 y la década de 1930. Sabre fue una marca de armas blancas de bajo precio que Cole National importó de Japón cuando era dueña de Ka-bar. Kyber, una marca de Ka-bar de cuchillos japoneses de alta calidad entre 1976 y 1983.

Se calcula que la Union Cutlery Co. produjo más de un millón de cuchillos, a los que habría que sumar los antedichos producidos por otros fabricantes. En cuanto a UCC, se sabe que al menos produjo unas 14 variantes del mismo para abaratarlo y/o producirlo masivamente.

 

En la actualidad

El Ka-Bar Mk2 goza de buena salud y se lo produce en varias fábricas, desde la original Ka-Bar a la Ontario Knife Co., que es quien los suministra al Ejército de EE.UU.

Por último, un aviso para navegantes: Hay cuchillos que son reproducciones de los antiguos y llevan marcajes ad hoc, pero si son originales de la empresa Ka-bar, van marcados como réplica. Hay otros que pretenden engañar a los coleccionistas con cuchillos actuales que pretenden ser antiguos.

Saúl Braceras

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